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Qu'est-il arrivé aux gâteaux de riz Quaker, la collation santé préférée des États-Unis?

Pour de nombreux enfants américains des années 80 et 90, les gâteaux de riz – empilés dans une colonne et conservés dans de longs sacs en plastique – étaient une caractéristique omniprésente des cuisines à domicile, des écoles maternelles et des programmes parascolaires. Je ne me souviens pas de la première fois que j'en ai tenu un, mais je ne me souviens pas non plus d'une époque antérieure. Disques de la taille d'une paume, ils ont le même poids que le polystyrène avec une petite pincée de cristaux de saveur, de sel ou peut-être de cannelle, saupoudrant le dessus et recouvrant les crevasses entre chaque grain de riz soufflé. Quelle que soit la saveur, ils manquent de collant à la guimauve et de douceur écoeurante des friandises Rice Krispies, ainsi que l'attrait de la vente de pâtisseries. Il n'y avait pas de bonne façon de mordre dans un gâteau de riz et certainement pas de bon moyen de contenir le flot de miettes qui tombait des coins de ma bouche.

Il y avait, cependant, ce croquant agréable et satisfaisant, comme prendre un morceau d'une pomme parfaitement croquante, et ce minuscule morceau de saveur grillée, parfois sucrée, parfois salée, mélangée à une bouillie de matière de riz desséchée. C'était assez intéressant de retirer tout le gâteau, et peut-être même de le plonger dans le sac en tube pour un autre, et un autre. Après tout, j’étais un enfant affamé, et l’une de ces ventouses n’allait pas satisfaire mon estomac d’adolescent sans fond.

C’est ce sentiment d’être juste à la frontière de la satisfaction qui a fait des gâteaux de riz un aliment de base dans les ménages américains comme le mien à la fin des années 80 et 90. Pendant cette période, de nombreux enfants comme moi se sont bien familiarisés avec les modes et les aliments diététiques, au point que parfois nous ne réalisions même pas que nous les grignotions. Tous les adultes autour de moi semblaient essayer perpétuellement de perdre quelques kilos en suivant le régime Atkins ou en se réinscrivant à Weight Watchers. George Foreman Grills a éliminé la graisse et la saveur des biscuits Snackwell à la viande et du gâteau au chocolat et des garde-manger remplis de Slim Fast Shake. Les gâteaux de riz, pendant un certain temps, étaient courants dans ma maison et je me suis tourné régulièrement vers une collation facile après l'école en attendant que mes parents quittent le travail. Je pourrais polir un demi-paquet en une seule séance, défiant complètement tout avantage diététique allégué.

De nombreuses cultures ont leur propre version des gâteaux de riz, mais nous pouvons en partie remercier un botaniste nommé Alexander Pierce Anderson pour avoir jeté les bases du gâteau de riz américain tel que nous le connaissons. Anderson travaillait au Jardin botanique de New York en 1901 à étudier la teneur en eau des noyaux dans les cristaux d'amidon lorsque, comme le raconte l'histoire, il «découvrit» le riz soufflé à la vapeur. Anderson a commercialisé le produit auprès d'investisseurs du Midwest qui ont adhéré à l'idée, mais ont finalement vendu leurs actions à Quaker, une société du Midwest mieux connue pour son avoine. Il avait attiré l’attention de l’entreprise en faisant la démonstration de son «canon» à riz lors de l’exposition universelle de 1904 à St. Louis. Anderson a rempli un cylindre de grains de riz non cuits et l'a scellé, chauffant le récipient tout en le faisant tourner et en augmentant la pression intérieure. Le moment venu, il a utilisé une masse pour retirer l'extrémité du cylindre, envoyant du riz soufflé comme un canon. Anderson et son équipe ont offert des sacs de riz soufflé à la foule pour un nickel un sac; ils ont vendu 20 000 livres de riz soufflé, selon les archives de la Minnesota Historical Society. Quaker a utilisé les méthodes d'Anderson pour fabriquer une variété de céréales et l'a annoncé comme "Food Shot From Guns".

Les gâteaux de riz dans mon garde-manger d'enfance venaient de Quaker, mais à l'époque, il y avait plusieurs entreprises différentes en concurrence dans ce que le Chicago Tribune qualifiée de «révolution du gâteau de riz» en 1986. Ils comprenaient des marques comme Lundberg Family Farms, Hain et Chico-San. Cette dernière était une société de macrobiotiques créée en 1961 qui a commencé à importer des produits comme la sauce de soja du Japon et qui a finalement développé des gâteaux de riz brun dans les années 1970 – le prototype de la tendance plus large des collations. Les annonces de Chico-San proposaient d'échanger du pain contre des gâteaux de riz et d'utiliser les soucoupes de riz à faible teneur en calories comme surface pour supporter la gelée, le fromage cottage, les fruits et autres garnitures. En 1984, Heinz s’est précipité pour gagner la part de marché de Chico-San. Un amateur de gâteau de riz a suggéré au Chicago Tribune que les gâteaux de riz garnis de haricots étaient meilleurs que les tacos, une déclaration qui suggère que cette personne n'avait jamais eu un taco décent.

De même, des représentants de Quaker disent à Eater que les gâteaux de riz ont été lancés pour la première fois comme «une alternative à faible teneur en glucides au pain» au milieu des années 80. Les publicités semblaient également cibler les femmes et les mères qui travaillent avec des collations sans matières grasses à consommer au travail, sur le pouce et pendant qu'elles «rebondissent». Les publicités imprimées pour les gâteaux de riz Quaker de cette période montrent des modèles minces et souriants allongés sur le ventre plat recouvert de justaucorps pour souligner le légèreté de galettes de riz. Le message était clair: mangez ceci et ressemblez à ces femmes. En 1992, le marché des tourteaux de riz et des tourteaux pop-corn était évalué à 174 millions de dollars et en croissance. L'année suivante, Quaker avait racheté Chico-San à Heinz, renforçant ainsi la domination de la marque en tant que principal fournisseur de gâteaux de riz avec 63% du marché américain du riz et du maïs soufflé, selon l'Associated Press.

Quant aux bienfaits réels pour la santé des gâteaux de riz, comme tant d'autres aliments commercialisés comme «meilleurs pour vous», ils ne sont vraiment que cela: le marketing. Les gâteaux de riz, bien que faibles en gras, sont également faibles en la plupart des autres nutriments et peuvent contenir moins de fibres que les options de collation similaires comme les craquelins. Les sucres raffinés contenus dans les gâteaux de riz sont également digérés rapidement dans votre corps, vous laissant potentiellement faim plus tôt. Mais rien de tout cela n'a vraiment d'importance si suffisamment de gens adhèrent à la mode.

Mais sa popularité a diminué. Au fur et à mesure que les tendances à faible teneur en glucides diminuaient à la mi-août, l'appétit des consommateurs pour les gâteaux aux céréales assaisonnés de manière douce a également diminué. Malgré cela, les marques de trafic de galettes de riz n’ont pas complètement disparu. Quaker rapporte qu'elle produit toujours 500 millions de gâteaux de riz par an, et un représentant de Lundberg dit à Eater que l'entreprise a produit 15 millions de sacs de gâteaux de riz (13 gâteaux par sac) l'année dernière. De manière générale, les saveurs les plus populaires des deux marques sont légèrement salées, suivies par des options comme le caramel chez Quaker et le pain grillé à la cannelle de Lundberg.

Les galettes de riz ont même connu une résurgence de leur fortune ces dernières années en partie en raison d'un intérêt croissant pour les aliments sans gluten. Whole Foods, par exemple, a une section de son allée de craquelins consacrée au riz soufflé biologique et aux collations de maïs soufflé pour les averses ou les intolérants au gluten. Bien qu’un peu plus épineux, l’angle de la publicité ne semble pas non plus avoir beaucoup changé. Des entreprises comme Rice Up font toujours la promotion des gâteaux de riz comme une option à grains entiers pour le contrôle du poids. Lundberg rapporte que l’année dernière, les ventes de tourteaux de riz de la société ont augmenté de 14 pour cent. Et, fidèles à leurs racines de collations diététiques, les gâteaux de riz Lundberg ont tendance à se vendre le mieux en janvier – au moment même où les gens travaillent sur leurs résolutions du Nouvel An en renouvelant leur abonnement au gymnase et en réduisant la sauce.

Les gâteaux de riz ne disparaissent pas. Ils changent simplement avec le temps. Suivant la tendance de l'assaisonnement Tout sauf le bagel déclenchée par Trader Joe's, Quaker a lancé des gâteaux de riz à saveur de «tout» en 2020. Lundberg a également vanté des innovations récentes comme les collations minces au chocolat enrobées de chocolat et les mini-gâteaux de riz biologiques, une version bouchée de le produit original destiné aux adultes et aux enfants en déplacement.

Récemment, j'ai localisé des gâteaux de riz dans les allées de ma propre épicerie pour me livrer à l'étrange nostalgie que j'avais pour un aliment parfois comparé au carton sec. C'était exactement ce dont je me souvenais: un cercle de grains de riz aérés écrasés ensemble en une assiette remarquablement ferme. C'était comme un matériau de construction, mais du genre qui se désintégrerait après une forte pluie. À chaque bouchée, mes oreilles sonnaient avec ce craquement satisfaisant et ma bouche devenait plus sèche. Tous les inconvénients du pop-corn mais aucun de la bonne graisse de beurre. Et pourtant, je continue de les manger – et c'est la beauté d'une collation réussie, non? Le manger n’apporte pas nécessairement de satisfaction. Il s'agit de l'expérience de la texture et de la poursuite après un peu plus de cette pointe de saveur.

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