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Malgré COVID-19, les restaurants du nord du Michigan ont battu des records pendant l'été 2020

Pendant des générations, les familles se sont rendues dans le nord du Michigan pour échapper à la chaleur estivale. À la fin des années 1800, les habitants de Detroit, Chicago, Cincinnati et au-delà sont arrivés par bateau à vapeur ou par chemin de fer vers les premières enclaves comme Wequetonsing, Bay View et Northport Point. Cet été a vu le même afflux de visiteurs, mais au lieu d'échapper à la chaleur, ils cherchaient un répit après une pandémie. Malgré le COVID-19, ou probablement à cause de celui-ci, les voyageurs sont venus dans le nord du Michigan en nombre record en 2020. Avant la pandémie, les restaurants de la région – qui font une partie importante de leurs revenus annuels pendant les semaines entre le Memorial Day et le Labor Day – auraient a célébré un tel pic. Cette année, cependant, les foules ont été une bénédiction mitigée.

Au cours des derniers mois, les plages se sont ornées de tentes solaires récemment achetées. Les parkings du sentier étaient encombrés de plaques hors d'état. Les rampes de mise à l'eau étaient des points de lancement pour les kayaks avec les balises toujours en place. Les porte-vélos nouvellement installés étaient instantanément pleins. En fait, le National Park Service dit à Eater que Sleeping Bear Dunes National Lakeshore sur le lac Michigan a vu un nombre record de visiteurs cet été. La fréquentation des parcs a augmenté de 19% en juillet et de 23% en août par rapport aux mêmes mois de l'année dernière. Pictured Rocks National Lakeshore sur le lac Supérieur pourrait casser 1 million de visiteurs cette année: Le parc a accueilli 827 752 visiteurs à ce jour, contre 652 013 visiteurs à ce stade l'an dernier. Les lacs intérieurs du nord du Michigan étaient tout aussi occupés. Le Narrows Yacht Club – qui vend du gaz marin, loue des bateaux et propose quelques options d'hébergement sur le lac Leelanau – rapporte que les affaires ont augmenté de 20% cet été par rapport à l'année dernière.

En 2020, les visiteurs ne sont pas seulement venus dans le nord pour un petit voyage. Ils sont venus pour rester.

À cette époque de travail à distance, les familles qui passaient auparavant quelques jours en vacances dans le nord du Michigan étaient dans certains cas ici pendant un mois entier – ou plus. La Traverse Area Association of Realtors a vu une augmentation de 7% des fermetures de maisons unifamiliales en août 2020 par rapport au même mois en 2019. L'augmentation d'une année à l'autre précédente n'était que de la moitié de celle-ci. «J'ai été époustouflé de voir à quel point nous avons été occupés cet été», a déclaré Adam McMarlin de Wren à Suttons Bay à Eater.

À la fin du mois de mai, juste à temps pour le week-end du Memorial Day, la gouverneure Gretchen Whitmer a donné le feu vert aux restaurants Up North pour rouvrir, mais ils ont dû réduire leur capacité à 50% avec des tables distantes d'au moins six pieds. Les chaînes d'approvisionnement alimentaire ont été perturbées. La dotation en personnel, un défi permanent dans les localités saisonnières, était à son plus bas niveau. Et pourtant, pour ceux qui se sont adaptés, cet été a été plus rentable que ce que beaucoup attendaient.


Norman Dillard, directeur des aliments et des boissons du Grand Hotel sur l'île Mackinac, a connu un été réussi. Bien que nous n'ayons pas eu de congrès ni d'autres événements de grands groupes cette année, «nous avons vu des chiffres records», dit Dillard, soulignant que plusieurs restaurants ont battu des records de volume sans précédent. L'un des restaurants qu'il supervise, le Gate House, avait des files d'attente toute la journée et était en hausse de 20% par rapport aux mêmes semaines de pointe l'année dernière.

D'autres ont connu un pic similaire dans les affaires. Le New Bohemian Cafe de Northport a augmenté de 20% pour le mois d'août par rapport au même mois de l'année dernière, a déclaré le propriétaire Kevin Murphy. Bubbie’s Bagels à Traverse City, qui a ouvert un mois avant l’arrêt du printemps, a dépassé ses propres projections pour l’été. Le propriétaire Sam Brickman dit qu'il y a eu des semaines où il a fini par faire plus du double des ventes prévues dans son plan d'affaires. «Je pensais que nous ferions 300 ou 400 bagels par jour», se souvient-il. «À la troisième semaine, nous étions jusqu'à 1 000 bagels par jour.»

Dillard, qui est noir et chauve, se tient sur un patio de restaurant dans sa veste et sa cravate.

Norman Dillard, vice-président de la nourriture et des boissons au Grand Hotel, a ajouté des radiateurs et des lustres toutes saisons à un patio auparavant sous-utilisé au restaurant Woods sur l'île Mackinac.
Grand Hotel (photo de courtoisie)

Malgré l'annulation radicale des défilés du 4 juillet, des feux d'artifice et des événements majeurs tels que le Festival national de la cerise et le Festival du film de Traverse City, les ventes ont augmenté pour certaines entreprises le long de la rue Front de Traverse City, un endroit qui peut compter sur les foules pendant ces événements. rassemblements annuels. «Nous avons rencontré et dépassé (les ventes) pendant ces deux semaines», dit Adrienne Brunette de Mama Lu à propos des dates de juillet où ces festivals populaires auraient eu lieu.

Même les nombreux établissements qui ont vu la baisse prévue des revenus au cours de cet été COVID admettent que les ventes se sont beaucoup mieux déroulées que prévu. Mike LaMotte, propriétaire du Fitzgerald’s, un restaurant-auberge isolé avec vue sur le coucher du soleil sur le lac Supérieur sur la péninsule de Keweenaw, était à l'aise avec la réduction de 15 à 20% des revenus cet été par rapport à l'an dernier. «Heureusement, cela s'est avéré», dit-il.

De nombreux restaurants de la région ont pu compenser la perte de tant de sièges à l’intérieur en capitalisant sur l’atout même qui attire au départ la circulation estivale: les grands espaces du nord du Michigan et les températures confortables. Mama Lu's a pu ajouter 20 sièges sur Front Street, que Traverse City a fermé à la circulation automobile de mi-juin à début septembre. Cela a aidé à récupérer la plupart des 24 sièges intérieurs que le magasin de tacos bien-aimé a perdus à cause de la distance sociale et a donné des sièges supplémentaires au Flying Noodle, un nouveau magasin de nouilles italien dans lequel Brunette a ouvert pendant la pandémie. L'équipe de cinq personnes derrière Wren, qui sert des expressions réfléchies d'atouts régionaux tels que le ceviche de corégone, a suspendu une voile de voilier récupérée sur son patio arrière pour rendre 12 sièges un peu plus tolérants aux intempéries.

Au restaurant Woods du Grand Hotel, Dillard et son équipe se sont également tournés vers le plein air. Pour alléger les restrictions de capacité du COVID-19, le restaurant a profité d'un patio «sous-utilisé». «Nous avons mis des radiateurs et des lustres toutes saisons à l'arrière et avons pu récupérer tous les sièges que nous avions perdus à l'intérieur», dit-il. En conséquence, le manoir Tudor dans l'intérieur boisé de l'île a vu ses revenus augmenter de 15 à 20% en juillet et août 2020 par rapport à ces mêmes mois en 2019.

Deux clients se tiennent ensemble devant une fenêtre ouverte portant des masques et brandissant leurs boîtes à emporter.

Les clients dînent au Fitzgerald's, qui n'a pas encore rouvert sa salle à manger et n'a offert que des plats à emporter au bord du lac cet été.
Mike LaMotte pour Fitzgerald’s Hotel & Restaurant

Todd Chinnock, de Pour Kitchen & Bar et Tap 30 Pourhouse à Petoskey, a également profité du trafic de l'été 2020. «En termes de ventes, nous avons battu tous nos records», déclare Chinnock à propos de Pour. «C'était complètement occupé.» À Tap 30, il a construit une terrasse sur deux places de stationnement que la ville a fournies, ajoutant 30 sièges. «Cela a vraiment sauvé Tap 30», dit Chinnock.

Compte tenu de leur accès à de telles solutions en plein air, de nombreux restaurants de la région ont choisi de ne pas utiliser du tout leurs espaces intérieurs, se reposant uniquement sur les repas en plein air. Rock's Landing on Crystal Lake, le Bluebird Restaurant & Tavern à Leland, New Bohemian, Fitzgerald's et d'innombrables autres ont mis des tables dans leur pelouse auparavant inutilisée, érigé d'énormes tentes de 40 par 60 pieds et construit des terrasses au-dessus de ce qui était auparavant être propriétaire d'un parking pour profiter au maximum de l'extérieur. LaMotte de Fitzgerald a estimé que les repas en plein air étaient le choix le plus sûr pour son équipe – qui comprend un serveur de 66 ans et son père en mauvaise santé. «Je ne vais pas essayer de gagner plus d’argent en jetant les dés sur la santé des gens», déclare LaMotte. «Je ne suis pas un scientifique. Je ne suis pas épidémiologiste … mais je me sentirais mal à l'idée de rendre quelqu'un malade. "

Initialement, le Riverside Inn, un pilier du comté de Leelanau, a ouvert sa salle à manger au début de l'été, mais le restaurant l'a finalement fermé au profit de la terrasse, du patio et de la pelouse du restaurant. «Nous ne pouvions tout simplement pas amener les clients à faire de la distanciation sociale», dit Kate Vilter à propos de la décision d’éliminer temporairement les repas à l’intérieur du restaurant. «Nous avons senti que s’ils ne pouvaient pas s’arrêter de se rendre à leurs tables, alors (nous) les pousserions au moins à l’extérieur.» Cet automne, le Riverside Inn prévoit de revoir les repas à l'intérieur à mesure que les températures se refroidissent.

L'ajout de sièges en plein air n'était pas la seule chose que les restaurateurs de la région ont faite pour survivre à leur saison estivale critique. Pour profiter d'une fenêtre touristique exceptionnellement courte, réservée par des mois de journées froides et sombres au nord du 45e parallèle, de nombreux établissements ont accru leur présence en restauration ou à emporter. Pour Mama Lu’s, 50% des revenus de l’été 2020 provenaient de la restauration sur place, 25% des plats à emporter et 25% de la restauration. Le Riverside Inn a entièrement dédié l'un de ses trois espaces à quai pour transporter les clients et a ajouté une «boîte de plaisance» – une collection de bruschetta, de charcuterie et de légumes marinés – et des cocktails à emporter à son menu.

Cela n'a pas nui au fait que les dépenses par personne auraient augmenté. McMarlin rapporte que la moyenne par invité de Wren était de 20 $ à 25 $ de plus cet été que par le passé. «Je pense qu'après avoir été enfermés pendant 11 semaines, les gens sont sortis et voulaient dépenser de l'argent. Les gens étaient si heureux de pouvoir faire quelque chose qui ressemble à la normale », dit le chef.

Doug Kosch, propriétaire du Boathouse Restaurant, une salle à manger en nappe blanche sur la péninsule Old Mission, n’a pas eu à spéculer sur ce qui poussait les clients à dîner dans son entreprise. Ils lui ont dit. «Je ne peux même pas vous dire combien de fois j’ai entendu dire:« C’est notre première soirée depuis le lock-out », dit Kosch. «Pour les personnes venant de l'extérieur de la région, notre petite bulle semblait aussi normale que partout ailleurs, alors les gens se sentaient plus heureux et plus généreux.»

Mais les choses n’allaient pas aussi bien partout. À la maison des cuisiniers, malgré la mise en place d'une tente pour ajouter des sièges, le chef-propriétaire Eric Patterson ressent toujours le coup que son restaurant a subi lors de la fermeture du printemps. «Nos chiffres annuels ne sont pas bons», dit Patterson.

Pour ceux qui n'avaient pas du tout d'espace extérieur pour se développer, les chiffres sont particulièrement alarmants. Trattoria Stella – une chérie de 15 ans de la communauté des restaurants de Traverse City – a perdu 60% cet été. Afin d'accomplir une véritable distanciation sociale dans l'espace souterrain historique, le restaurant fonctionnait avec seulement 35% des sièges qu'il avait avant la pandémie. En juin, la propriétaire Amanda Danielson a déposé une demande auprès de l'État du Michigan pour agrandir les sièges du restaurant dans un couloir intérieur à côté de l'espace existant de Stella, mais cela n'a toujours pas été approuvé. «Je souhaite que l'État se dégage et nous laisse agrandir notre salle à manger», dit-elle. «Cela aurait signifié six chiffres pour notre entreprise cette année.»

Danielson fait partie des nombreux chefs de file de l'industrie à l'échelle nationale qui plaident en faveur de la loi nationale sur les restaurants, qui doit être examinée cette semaine par le comité des services financiers de la Chambre. Le restaurant sœur de Stella, le Franklin, a fermé ses portes cette année. Comme Little Bohemia, également à Traverse City; Biscuits dorés pour bébés à Suttons Bay; et Kolu à Elk Rapids, Danielson n'a jamais rouvert son emplacement au centre-ville après le verrouillage du printemps – une décision qui, selon elle, était en partie due à une pénurie de personnel.

Pour de nombreux travailleurs de l'hôtellerie, le chômage était plus rentable que le retour à leur ancien emploi. «Quelqu'un qui travaille dans ce secteur depuis 10 ou 15 ans gagne 800 dollars par semaine en travaillant 55 heures par semaine», dit Kosch de Boathouse. «Ils n’ont jamais vu de week-end, de Memorial Day ou de Labor Day off. C'était leur chance de gagner autant ou plus d'argent et de vraiment profiter de l'été.

D'autres employés (ou leurs parents) avaient peur de revenir. Cela comprenait de nombreux employés des visas J1 ou H2-B – des travailleurs non immigrants qui viennent aux États-Unis sur une base temporaire pour combler les vides de personnel dans les points chauds du tourisme saisonnier. Cette année, ces candidats étaient indifférents ou incapables de venir aux États-Unis.

Avant la pandémie, Skip Telgard, dont la famille possède le Bluebird de Leland depuis plus de 90 ans, avait embauché 15 étudiants pour venir au Michigan de l'étranger en 2020. Un seul a finalement fait le voyage. «Certains enfants ont abandonné le programme», dit Telgard. «Nous sommes le pays le plus touché par le COVID au monde, donc certains étudiants étaient un peu réticents.» Telgard, qui emploie 60 membres du personnel pendant un été normal, était limité à seulement 25 employés cette saison. Cela signifiait fermer son restaurant – historiquement ouvert sept jours sur sept – les mardis et mercredis. Legs Inn à Cross Village était fermé les lundis et mardis pour la même raison. Plusieurs restaurateurs ont déclaré à Eater que, surtout cet été, les jours de semaine étaient tout aussi rentables que les week-ends dans cette région. Ceux qui ont été contraints de fermer pendant deux jours manquaient environ 30% de leurs revenus potentiels. «Vous ne voulez pas fermer un seul jour en juillet ou en août», dit Telgard, mais il l’a fait pour son personnel. «Nous devions simplement nous assurer de ne pas épuiser les gens.»

Telgard a également dû abandonner son activité de fin de soirée historiquement forte, fermant à 21 heures. ou 22 h chaque soir au lieu de passer le dernier appel à 1h30 du matin "Rien de bon ne se passe après 22 heures, surtout lorsque vous combinez la consommation d'alcool et une pandémie", a fait écho Tina Schuett de Rare Bird Brewpub à Traverse City, qui a fait un choix similaire de réduire les heures . Heureusement, avec l'ajout d'une tente extérieure, elle a tout de même réussi à «atteindre presque les mêmes chiffres» qu'à l'été 2019.

Et c'est là que réside le paradoxe de cet été extraordinaire dans le nord du Michigan. Si certains restaurateurs ont réussi à le faire fonctionner, d'autres semblent se demander à juste titre à quelles conditions vouloir pour le faire fonctionner. Malheureusement, les médias sociaux étaient remplis d'histoires sur le comportement des clients aussi troublantes que la pandémie elle-même. Les jeunes hôtesses ont été réprimandées pour avoir demandé aux invités de mettre des masques. Les clients se sont disputés avec les gestionnaires au sujet des tables vides et sans personnel. Des groupes de six sont entrés à 7 heures pour réclamer une table dans une salle à manger réduite de moitié. Les invités ont maudit les employés pour ne pas avoir ouvert leur salle à manger intérieure. Certains membres du personnel ont même été crachés. En conséquence, les entreprises ont commencé à fermer certains jours de la semaine dans le seul but de permettre à leur personnel de ne pas être maltraité. "Pensez-vous vraiment qu’un masque va vous aider?" "Wren’s McMarlin se souvient qu’un client lui a demandé. «Peu importe ce que je pense. Ce sont les règles, et si vous voulez être ici et que je veux opérer, vous devez porter un masque », se souvient le chef en pensant.

Les chefs de partout au pays se demandent ce que cette «grande pause» nous apprend sur la façon dont les restaurants sont structurés au départ, et le nord du Michigan n'est pas différent. «L’industrie de la restauration américaine est une chose vraiment malsaine qui doit faire l’objet d’une refonte majeure», déclare Murphy de New Bohemian à propos d’un secteur qui, selon lui, prend des décisions insoutenables depuis 50 ans. "Nous ne devrions pas faire des choses qui ne sont pas rentables."

Les restaurants de la région sont en proie à la saison des feuilles, également une source importante d'argent pour le nord du Michigan, mais lorsque les radiateurs de terrasse ont été éteints et que la neige commence à voler, ces entreprises semblent désireuses de réévaluer.

Boathouse a cessé son service de déjeuner cet été en raison du manque de personnel et pourrait ne pas ramener ce repas. Le Grand Hotel, qui employait quelque 600 personnes cet été mais n'a pas encore eu un seul test COVID-19 positif depuis l'ouverture de ses portes pour la saison, prévoit de conserver toutes les mesures de nettoyage et d'assainissement qu'il a ajoutées cette année. Wren peut fermer pendant certaines parties de l'hiver afin que les employés puissent passer du temps avec leur famille, ce qu'ils ont apprécié pendant le verrouillage printanier. New Bohemian envisage une approche uniquement le week-end après la saison d'automne afin que son équipe puisse prendre le temps de gérer l'apprentissage en ligne pour ses enfants. Rare Bird prévoit de faire de l'espace extérieur qu'il a ajouté une partie permanente de sa programmation estivale. Mama Lu s'est tournée vers des assiettes, de l'argenterie, des serviettes et des tasses compostables (qui étaient tous plus faciles à trouver qu'un lave-vaisselle) et ne peut pas revenir en arrière. Et lorsque Fitzgerald's rouvrira sa salle à manger, elle ne sera plus remplie à ras bord. «Nous essayions d'emballer autant de foutus corps que possible en été», dit LaMotte. "Cela va changer."

De nombreuses personnes ont déclaré à Eater qu'avec des menus simplifiés et réduits et moins de sièges à servir, ils étaient plus fiers de leurs offres que jamais. «Je pense que la nourriture que nous servons est la meilleure que nous ayons jamais préparée», dit LaMotte.

McMarlin convient que l'écart de printemps que lui et son équipe ont pris a été un effet positif de la pandémie. «En revenant de l'arrêt, nous sommes revenus mieux que jamais», dit-il. «Nous allons simplement accepter d'être petits et de pouvoir faire des pauses.» Dans cet endroit hautement saisonnier, longtemps recherché comme lieu de ralentissement, moins, en effet, peut être plus.

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