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L'interdiction proposée de WeChat pourrait nuire davantage aux activités des restaurants chinois de New York

WeChat, la troisième plus grande application de messagerie au monde, avec plus d'un milliard d'utilisateurs, devrait être bannie des États-Unis par l'administration Trump aux côtés d'une autre application de partage de vidéos appartenant à la Chine, TikTok. L'interdiction proposée – qui a été temporairement suspendue par le tribunal et est actuellement en appel – a laissé les restaurateurs chinois et les communautés chinoises à travers l'Amérique secoués et anxieux.

Contrairement à TikTok, avec sa popularité répandue parmi les Américains, WeChat aux États-Unis est principalement utilisé par les Américains chinois et les immigrants chinois, et son interdiction potentielle a reçu beaucoup moins d'attention par rapport à la guerre des offres de plusieurs mois contre TikTok. Néanmoins, l'interdiction peut entraîner des perturbations parmi les communautés d'immigrants chinois et les restaurants: ces dernières années, WeChat a rassemblé un réseau alimentaire important qui est largement inconnu des mangeurs non chinois de la ville. Pendant la pandémie, il est également devenu une bouée de sauvetage pour la survie des restaurants. Mais alors que les relations américano-chinoises deviennent de plus en plus hostiles, les entreprises, les clients et les nouvelles cuisines chinoises qui sont apparues en Amérique au cours des dernières années pourraient tous être des dommages collatéraux à la suite de l'intensification de la querelle.

Les restaurants

August Gatherings, l'un des rares endroits de Manhattan à servir une cuisine fusion cantonaise haut de gamme, a fermé ses portes en mars et rouvert en août. Comme dans la plupart des convives de New York, le retour a été une bataille difficile: ses sièges à l'extérieur représentent moins d'un quart de sa capacité intérieure; les frais de commission des plates-formes de livraison, parfois aussi élevés que 30 pour cent, peuvent absorber la majeure partie des bénéfices; et après la pause de quatre mois, les clients se doutaient de plus en plus que l’endroit ne survivrait pas à la pandémie.

Le 1er août, dans un effort pour entrer en contact avec d'anciens clients et les informer de la réouverture du restaurant, August Gatherings a créé son premier groupe WeChat sans attendre grand-chose. La plateforme fonctionne comme Facebook Messenger: tout le monde peut créer son propre chat, et tous les membres peuvent ajouter des amis à la conversation jusqu'à ce que le groupe atteigne une limite de 500 membres.

Plus de 70% des clients d'August Gatherings sont d'origine chinoise, selon le restaurant, et plus de la moitié d'entre eux sont des étudiants internationaux chinois – presque tous sont sur WeChat. Tom Tang, le propriétaire, a d'abord ajouté des dizaines d'anciens clients au groupe. Mais au fur et à mesure que le mot est sorti, le groupe a explosé, atteignant le plafond de 500 membres en quelques heures.

«Les gens étaient ravis de voir que le rassemblement d'août est vivant», dit Linda Chen, une cliente qui s'est portée volontaire pour être l'administrateur, «et ils ont amené des amis dans le groupe.»

Les nouveaux membres ont rempli le deuxième groupe en moins de 48 heures. À la fin du mois, les groupes WeChat d'August Gatherings s'étaient transformés en une communauté en ligne où l'on pouvait parler directement au restaurant et commander de la nourriture. Il y a maintenant quelque 7 000 clients fidèles dans 15 groupes WeChat répartis par emplacement géographique, du nord de l'État de New York au sud du New Jersey.

C'est différent du simple fait d'être sur Instagram, que les restaurants utilisent souvent pour partager des photos et attirer des abonnés dont ils ne peuvent qu'espérer qu'ils deviendront des consommateurs. Sur WeChat, les membres du groupe sont principalement des clients fidèles ou des clients en devenir qui peuvent passer des commandes directement auprès du restaurant sans quitter l'application. August Gatherings publie chaque jour le dernier menu et les promotions dans les groupes, ainsi que des liens pour acheter. Les résidents qui vivent plus loin du restaurant, dans des endroits comme Princeton ou East Brunswick, peuvent regrouper les commandes à l'avance dans leurs groupes géographiques spécifiques, et le restaurant effectuera des livraisons interurbaines quelques fois par semaine. Deux employés à plein temps et Chen, l'administrateur bénévole, se tiennent à côté des groupes pour répondre aux questions de milliers de membres.

C'est comme une page Facebook remplie de fans, un Seamless sans commission, un Groupon longue distance et un Zendesk à trois personnes en un seul. Et August Gathering a pu créer le réseau élaboré mais efficace, qui a représenté un tiers des commandes du restaurant chaque mois depuis sa réouverture, en quelques jours.

Une copie d'un tableau de messagerie WeChat

L'administrateur publie des liens d'achat dans le groupe WeChat du New Jersey d'August Gatherings.
Tony Lin / Mangeur

Transformer des clients chinois fidèles en une communauté basée sur WeChat n'est pas un modèle commercial exclusif à August Gatherings. Heat Noodle, un stand de nouilles de style Wuhan basé à l'intérieur du New World Mall de Flushing, prend les commandes de près de 800 membres du groupe tandis que de nombreux autres restaurants du centre commercial restent fermés. Junzi Kitchen, la chaîne de restaurants chinois moderne à croissance rapide, a un groupe de 400 membres où les employés publient fréquemment des informations sur les réductions et les menus de dégustation. Sup Crab, un restaurant de fruits de mer de Chinatown, n'organise pas de discussions de groupe. Au lieu de cela, le restaurant utilise un compte WeChat personnel pour ajouter des clients comme amis et prendre les commandes individuellement. Son calendrier est rempli des dernières mises à jour sur les fruits de mer les plus frais disponibles chaque jour.

Ces dernières années, l’utilisation de WeChat en tant qu’arme commerciale secrète a pris de l’importance, en commençant en Chine avant de s’étendre aux communautés diasporiques chinoises à l’étranger. La configuration de l'application est gratuite et WeChat est déjà intégré à la vie numérique de la plupart des clients chinois, sans téléchargement supplémentaire ni courbe d'apprentissage nécessaire. Comme dans le cas des rassemblements d'août, si suffisamment de personnes sont disposées à parrainer des amis, l'opération peut évoluer considérablement du jour au lendemain.

"(Sur WeChat), les clients peuvent rechercher le nom de votre restaurant et interagir directement avec vous sans passer par des plates-formes comme Google", déclare Yong Zhao, PDG de Junzi Kitchen, qui affirme que communiquer avec les clients sur WeChat est efficace et rentable. "Pour obtenir le même niveau d'accès de la part de clients (non chinois), vous aurez peut-être besoin de plusieurs applications différentes ici."

Ce modèle n’est viable qu’en raison de l’omniprésence de WeChat parmi les clients chinois et des habitudes des utilisateurs de le traiter comme une «super-application» tout-en-un: WeChat a un système de paiement intégré; une fonction intégrée de médias sociaux de type Twitter; et de puissants «mini-programmes» tiers qui permettent aux utilisateurs d'effectuer toutes sortes de tâches, de l'hélicoptère à la commande d'un massage.

«La plupart de mes amis, parents et clients utilisent WeChat», déclare Tom Tang d’August Gatherings. "Je ne vois aucune autre application qui puisse la remplacer pour le moment."

Le réseau

Pour les restaurants chinois, la puissance secrète de WeChat provient finalement de son réseau d'utilisateurs.

On estime à 5 millions le nombre de personnes d’ascendance chinoise vivant aux États-Unis, ce qui en fait l’une des communautés ethniques à la croissance la plus rapide du pays et une base d’utilisateurs importante pour WeChat. À New York, le nombre de résidents chinois nés à l'étranger a augmenté de près de 50% entre 2010 et 2015, tandis que la population globale de la ville a augmenté d'environ 7%. Cette croissance s'accompagne d'un changement démographique radical.

À partir du 19ème siècle, les premières générations d'immigrants de Chine ont émigré en Amérique volontairement ou non et ont fini par travailler comme cheminots et ouvriers d'usine, mineurs, agriculteurs et autres formes de travailleurs peu qualifiés. Confrontés à une xénophobie rampante et à une législation raciste telle que la loi d'exclusion chinoise de 1882, beaucoup n'avaient d'autre choix que de travailler dans les restaurants, car ils offraient l'un des rares types d'emplois qui permettaient aux immigrants chinois de rentrer en Amérique et de recruter des employés. Puisque les restaurants s'adressaient principalement à des clients non chinois, la nourriture servie était souvent américanisée et réinventée.

Les immigrants chinois plus récents – souvent des étudiants internationaux, des universitaires, des ouvriers hautement qualifiés et leurs familles – sont généralement plus aisés et plus instruits. Venant d'une Chine plus riche, les nouveaux arrivants ont la possibilité de conserver le style de vie qu'ils avaient à la maison, ce qui implique une cuisine chinoise moderne et authentique, le paiement mobile et WeChat.

Un fil de discussion WeChat avec une photo d'un crabe géant en haut

Sup Crab publie des fruits de mer frais tous les jours sur sa chronologie WeChat
Tony Lin / Mangeur

Au cours des dernières années, ce changement démographique a alimenté la prolifération de la ville de la cuisine régionale chinoise du Shaanxi (Xi'an Famous Foods), du Yunan (Western Yunnan Crossing Bridge Noodle), du Guizhou (Guizhou Huaxi Wang Noodle) et de Chongqing (Maître Yin Chongqing). Authentic Hot Pot), ainsi que le succès de plusieurs mini-quartiers chinois et aires de restauration dans toute la ville. Ce changement a également contribué à la croissance des communautés basées sur WeChat pour que les immigrants découvrent et examinent des plats chinois authentiques à New York.

«Quand j'étais étudiant de première année, je ne savais pas où acheter des produits d'épicerie chinois», explique Jingyao Huang, un récent diplômé de les School of Visual Arts et co-fondateur du groupe WeChat SVA Pig Farming. Le groupe de près de 700 membres, comme beaucoup d'autres similaires créés par la diaspora chinoise, a été conçu pour permettre aux utilisateurs d'échanger des secrets culinaires chinois dans la ville: où trouver le cou de canard épicé à la Wuhan, où acheter le meilleur zongzi avant le Dragonboat Festival, où pour manger le meilleur pot chaud de Chongqing en ville.

Ces conseils de survie sont cruciaux pour les immigrants, mais souvent difficiles à trouver. Les immigrants chinois sont rarement le public visé dans le cyberespace anglais. Pourtant, les informations sur Internet chinois ne sont pas toujours utiles ou opportunes pour ceux qui vivent en Amérique. Dans le passé, les immigrants ont abordé leur solitude en construisant des quartiers chinois comme systèmes de soutien. Les nouveaux arrivants ont trouvé des réseaux similaires sur WeChat.

«La plupart d'entre nous sont des étudiants internationaux sans famille ici. C’est moins solitaire quand il y a une communauté pour partager de la nourriture, et il est beaucoup plus facile d’organiser des lieux de restauration maintenant », dit Huang. «Le groupe a changé New York pour moi.»

Les obsessions épicuriennes des nouveaux immigrants ont également donné naissance à un réseau actif de médias alimentaires et d'influenceurs basés sur WeChat, créant la plus grande source de critiques de restaurants chinois à New York. De nombreux clients les jugent plus dignes de confiance que les grands médias américains, car les influenceurs partagent leur langue et ont des antécédents culturels similaires.

«Des recommandations comme les intestins de porc à la Sichuan n'ont rien d'inhabituel pour les consommateurs chinois. Le public américain pourrait avoir du mal à le comprendre, même si la cuisine du Sichuan est largement acceptée ici », déclare Hei Hei, rédacteur en chef du blog Eatnyc (纽约 吃啥 哟) basé sur WeChat.

Sur WeChat, les utilisateurs peuvent suivre des comptes vérifiés qui publient des articles. Avec près de 80000 abonnés, Eatnyc fait partie des plus grands comptes WeChat publiant des recommandations de restauration à New York et du contenu de marque spécifiquement sélectionné pour les goûts chinois. Barbecue du nord de la Chine, potée à la carpe herbacée, écrevisses engourdissantes et épicées – les plats et les restaurants sont familiers à de nombreuses communautés chinoises, mais moins connus du public américain.

La recherche par les immigrants de cuisines chinoises authentiques se manifeste finalement dans la façon dont ils utilisent WeChat pour se nourrir. L'application aide les restaurateurs et les employés à cibler les clients, aide les mangeurs à découvrir la cuisine chinoise locale et offre une plate-forme aux influenceurs et spécialistes du marketing de langue chinoise. Les plates-formes de livraison au service des immigrants chinois ont également créé des «mini-programmes» dans WeChat pour prendre les commandes directement depuis l'application.

"Cela s'infiltre profondément dans notre vie quotidienne", dit Hei, "cela fait partie de notre habitude."

Un téléphone devant un code à barres à côté d'un sac rouge

Hunan Slurp affirme que son activité souffrira encore plus sans WeChat.
Hunan Slurp (Officiel)

L'avenir

Tout comme TikTok, alors que les relations américano-chinoises se détérioraient rapidement, WeChat a été critiquée en raison de préoccupations concernant les problèmes de sécurité des données et les liens du gouvernement chinois avec Tencent, la société mère de WeChat. Les critiques affirment également que l'application censure le contenu en fonction des directives du gouvernement chinois, crée des bulles de désinformation à grande échelle et facilite la propagation de la propagande du Parti communiste chinois, des groupes de droite mondiaux et d'autres extrémistes.

L'interdiction imminente de WeChat, cependant, pourrait également laisser un grand nombre d'immigrants et de restaurants bloqués sans outils de communication de base et réseaux de soutien.

«Nous perdrons l'un des canaux les plus utilisés pour communiquer avec les clients chinois, ce qui aggrave encore l'activité», déclare Chao Wang, le propriétaire et chef de Hunan Slurp.

«L'impact peut être énorme», explique Tom Tang d'August Gatherings, à propos de la façon dont l'exploitation de l'entreprise changera sans l'application de messagerie. "On a l'impression que votre sens de l'orientation est soudainement dépouillé lorsque vous marchez simplement dans la rue et que vous vous occupez de vos affaires."

Un téléphone est tenu devant une table avec un code QR sur le côté

Des restaurants comme Dian Kitchen disent qu'ils peuvent également compter sur d'autres plateformes de médias sociaux.
Dian Kitchen (Officiel)

Les restaurants avec d'autres présences sur les réseaux sociaux, comme Dian Kitchen, basé à East Village, sont moins préoccupés par les perturbations immédiates des activités liées à l'interdiction. Des endroits comme Junzi Kitchen et Nan Xiang Xiao Long Bao, qui ont développé une clientèle non chinoise importante ces dernières années, pourraient perdre un important canal de promotion. Mais dans l'ensemble, ils dépendent moins de WeChat pour attirer des clients.

«Les restaurants accueillant les nouveaux immigrants seront les plus touchés, et il ne s’agit pas seulement de WeChat», déclare Yong Zhao de Junzi Kitchen.

Ce à quoi Zhao fait référence, c'est l'environnement radicalement changeant pour les nouveaux immigrants – en particulier ceux de Chine. Le gouvernement fédéral a tenté à plusieurs reprises cette année d'empêcher les étudiants internationaux nouvellement inscrits d'entrer aux États-Unis.Les modifications apportées aux lois sur l'immigration ont également créé des obstacles sans précédent pour les travailleurs hautement qualifiés qui tentent de rester dans le pays. La population, qui a apporté des goûts et des entreprises qui ont largement diversifié la scène de la restauration chinoise à New York, a du mal à s'adapter à un climat politique américain de plus en plus hostile.

Au milieu de problèmes tels que les différends commerciaux, une forte baisse du nombre d'étudiants internationaux, la baisse du tourisme et le resserrement des lois sur l'immigration, la perte imminente de WeChat pourrait être l'un des impacts les plus viscéraux et directs provoqués par l'impasse entre les États-Unis et Chine.

Certains nouveaux immigrants ont commencé à se préparer mentalement à l'interdiction des applications. Chen, administratrice WeChat d'August Gatherings, dit qu'elle a confiance dans le fait que les clients fidèles les trouveront si l'application est interdite. Les étudiants du groupe SVA ont discuté de la possibilité d'utiliser des VPN pour WeChat, comme la manière dont les Chinois contournent le pare-feu Internet du pays pour accéder à Facebook et Instagram. Hei, l'influenceur, a pensé à migrer vers d'autres plateformes de médias sociaux, bien que peu d'entre elles aient la même portée directe avec les immigrants chinois.

Aucune de ces solutions temporaires, cependant, ne peut résoudre le plus gros problème: un avenir précaire et imprévisible entre les deux superpuissances.

«Nous ne sommes rien. Nous sommes sans importance », dit Hei. «Mais ces politiques changent chaque jour. C'est impossible à suivre. »

Quand il ne planifie pas son prochain repas, Tony Lin fait des vidéos et écrit sur la nourriture et le monde qui l'entoure.

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