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Les luminaires de la région de la baie partagent des souvenirs de Cecilia Chiang, la vie de la fête

Pour parler à tous ceux dont la vie a été touchée par l'icône de la cuisine de Bay Area, Cecilia Chiang, prendrait des décennies. Le restaurateur, dont le restaurant gastronomique le Mandarin a changé à jamais le visage de la cuisine chinoise en Amérique, savait toutes les personnes, semble-t-il, des serveurs aux écrivains en passant par les stars de la scène et du cinéma. Et d'une manière ou d'une autre, quand elle est décédée cette semaine à l'âge de 100 ans, tout le monde a été surpris, parlant de son énergie et de sa vitalité sans bornes aussi souvent qu'eux de sa remarquable capacité à se souvenir du nom de tout le monde, de son amour pour les repas au restaurant, et de son franc-parler et son esprit. .

C’est une période étrange et difficile de pleurer, avec la peur existentielle de la pandémie, l’approche rapide des élections et l’incapacité de se réunir en toute sécurité pour échanger des histoires et des souvenirs d’une femme si admirée. Les souvenirs partagés ici ne sont qu'un échantillon de l'impact de Chiang sur les travailleurs de l'industrie alimentaire (et au-delà). Si vous en avez un, merci de le transmettre dans les commentaires ci-dessous.

Belinda Leong et Cecilia Chiang en 2018

Belinda Leong et Cecilia Chiang en 2018
Michelle Min

Michael Bauer, ancien Chronique SF critique gastronomique

Tous ceux qui ont parlé à Eater SF de Chiang ont noté que jusqu'à ce que la pandémie la maintienne à l'intérieur pour sa sécurité, elle était dehors tous les jours et toutes les nuits. L’un de ses compagnons les plus constants était le journaliste et critique Michael Bauer, qui a rencontré Chiang en 1986 lors du mariage de Wolfgang Puck en Californie du Sud.

Mais Bauer a souligné qu'en plus de ses nombreuses amitiés avec certaines des personnalités de l'alimentation les plus célèbres au monde, «elle était le mentor de tant de gens, en particulier de jeunes femmes asiatiques … elle a parrainé tant de personnes à l'école», dit-il. , et a été l'un des plus gros donateurs de l'histoire de l'école internationale chinoise américaine de la ville.

Bauer et Chiang mangeaient régulièrement au restaurant et à chaque fois, Bauer dit, "elle commandait la pièce … même les gens qui ne savaient pas qui elle était allaient se tourner, c'est le genre de présence qu'elle avait." Bauer a d'innombrables souvenirs de nuits tardives passées avec Chiang, dans lesquelles ils allaient de fête en réservation de fin de soirée, fermant des places nuit après nuit quand elle avait 70, 80 et 90 ans.

Une nuit dont Bauer se souvient en particulier, dit-il, est une soirée où ils se sont retrouvés au Park Tavern. «Ils avaient une place au bar pour nous», dit-il, et il se souvient s'être assis avec elle «puis elle a regardé autour d'elle, rayonnante, et a dit: 'J'adore les restaurants.'» Cette même nuit, Chiang s'est enfoncé dans le La cuisine du Park Tavern «et a parlé à tout le monde» avec intérêt et plaisir. «Elle n’était pas du tout blasée», dit-il.

George Chen de Chine en direct

Bien avant que Chen ne devienne l’homme derrière Betelnut, Shanghai 1930 et le complexe China Live, il était serveur au restaurant révolutionnaire de Chiang, le Mandarin. Chiang connaissait les parents de Chen et il se souvient qu’elle s’est arrêtée chez eux quand il avait 12 ou 13 ans pour jouer au mahjong, où elle lui a été présentée sous le nom de tante Cecilia. Lorsqu'il s'est inscrit à l'UC Berkeley, il «avait besoin d'argent», dit-il, «alors j'ai appelé tante Cecilia pour un travail.»

Il a fini par travailler au Mandarin en tant que serveur de 1979 à 1984, où il dit qu'elle a présidé la salle à manger "comme des rois … toujours habillée à neuf dans ses robes chinoises et ses vrais bijoux." Il dit que les serveurs étaient toujours ravis quand elle se dirigeait vers l'une de leurs tables, car «elle avait mis le charme, et le vin coulait, les canards n'arrêtaient pas de venir … tout le monde savait que si Cecilia travaillait à ma table, J'obtiendrais un plus gros pourboire car elle va s'assurer que c'est un très bon chèque.

Au cours de leur amitié de 50 ans, elle est passée de sa patronne à sa consultante dans ses premiers restaurants, et a finalement été une compagne de voyage lorsque, alors que Chen travaillait pour ouvrir China Live il y a quatre ans, Chiang a annoncé qu'elle voulait le rejoindre, lui et ses proches. chefs lors d'un voyage de recherche de deux semaines à travers l'Asie. «Elle avait 96 ans, et sa famille a dit:« Non, tu es trop vieux », mais elle est venue… et elle a continué à courir à travers les marchés en balançant des anguilles.» C'était un dynamisme qu'elle a eu toute sa vie, dit Chen. «Au cours de ses derniers jours», dit Chen, «elle a toujours eu son énergie. Elle n'a jamais perdu une journée et avait toujours quelque chose de prévu.

Joyce Goldstein anciennement de Square One

Joyce Goldstein était le chef et propriétaire de Square One, un autre restaurant étoilé du »Années 80. Maintenant, à 85 ans elle-même, Goldstein dit qu'elle aspire à atteindre 100 ans. Elle se souvient de nombreux merveilleux repas au Mandarin. «Ce fut une révélation, car nous n'avions que des restaurants cantonais. Sa nourriture était nouvelle, intéressante et délicieuse…. Cecilia a changé le concept de la cuisine chinoise à San Francisco. Elle comprenait la présentation, le théâtre et surtout, elle comprenait l'hospitalité. J'ai admiré son travail, son désir d'éduquer le public gastronomique et la façon dont elle a élevé les normes et élargi le répertoire de la cuisine chinoise dans la région de la baie.

Mourad Lahlou de Mourad

Mourad Lahlou, le chef étoilé de San Francisco derrière Mourad et Aziza, appelle Chiang «une lumière vive, une lueur d'espoir, une boussole pour la plupart d'entre nous».

«J'apprécie la légende et sa place dans le monde, mais le véritable ami me manque le plus … celui qui lui dirait comment c'est, peu importe à quel point cela lui ferait mal … », Dit Lahlou,« mais elle vous dirait si votre nourriture a touché son âme ou si vous êtes plein de merde.

Lahlou dit qu'il a rencontré Chiang dans les premiers jours d'Aziza, son restaurant dans le district de Richmond, et les deux sont devenus des amis rapides. Elle était invitée à son mariage, où «à un moment de la nuit, je traînais confortablement avec elle sur le canapé, parlant de la merde et racontant des histoires, quand elle a tourné la tête et a demandé:« On va danser ou quoi? «  C'était tellement beau que je l'ai escortée jusqu'à la scène principale et nous avons dansé loin … les gens sont devenus fous de la voir bouger si gracieusement et joyeusement. C'était un moment fort du mariage et un moment que je n'oublierai jamais.

«Sa présence, sa sagesse et ses conseils sur la nourriture, les gens et surtout la vie me manqueront», dit Lahlou, s'assurant d'ajouter: «Ohhh, et putain, elle détestait Trump.

Belinda Leong de B. Patisserie

Belinda Leong considérait Chiang comme une amie proche et un mentor, comme elle l’a déjà écrit pour Eater SF. Elle dit qu'elle n'a jamais ressenti l'écart d'âge considérable entre eux et que le couple traînait une ou deux fois par semaine. Elle adorait le fait que Chiang était toujours la dernière à quitter la fête, comment elle n'avait jamais eu besoin d'une lampe de lecture pour parcourir un menu, comment elle détestait la tendance des jeans skinny et comment elle aimait faire cuire son poisson dans des bonnets de douche, bien avant Saran Wrap. a inventé un produit similaire.

Et Leong chérit certaines perles de sagesse, qu’elle attribue à Chiang: «Avant d’aller se coucher, elle lui disait:« Ai-je fini tout ce que je voulais faire aujourd'hui? Ai-je accidentellement offensé ou blessé quelqu'un aujourd'hui? Dois-je m'excuser auprès de quelqu'un? »Et si tout était coché, elle irait se coucher ou elle saurait à qui elle doit communiquer le matin. … Je crois qu’elle a confirmé: «Vous devez suivre votre propre vision et être heureux à chaque instant de la vie.» »

Dennis Leung de Palette Tea House

Dennis Leung a d'abord accueilli Cecilia Chiang en tant qu'invitée au Dragon Beaux, puis à nouveau au Palette Tea House, qui se trouve à quelques pas de la maison d'un million de dollars du Mandarin sur la place Ghirardelli, où il a présidé les années 70 et 80. Leung ne la connaissait pas bien, mais était ravie de la servir dans les deux destinations de brunch dim sum. Il l'a trouvée authentique, honnête et perspicace, ne retenant pas ses opinions et ses conseils sur leur nourriture.

«Pour ma part, j’ai grandi à Hong Kong, je suis donc habitué à la cuisine chinoise de haute qualité. Cependant, en Amérique, la cuisine chinoise peut être considérée comme une cuisine moindre. Ses efforts ont ouvert la voie à l'épanouissement de la culture culinaire chinoise (et asiatique) en Amérique », déclare Leung. Il espère maintenir cet héritage dans le quartier. «Alors que Cecilia a construit sa légende sur la place Ghirardelli, son décès nous rappelle l'importance de maintenir le niveau le plus élevé pour nous-mêmes. Dans ce lieu historique, nous devons nous assurer de donner à la cuisine chinoise le respect qu'elle mérite. »

Aaron Paul de Macondray

Le Mandarin a ouvert ses portes en 1959, 1960 ou 1961, selon la personne à qui vous parlez, dans un endroit plus petit de Polk Street que le bar à cocktails Macondray appelle actuellement chez lui. «Je me sens honoré chaque jour d'habiter l'espace dans lequel cette femme légendaire a passé du temps», a écrit le propriétaire Aaron Paul dans un message Facebook. "Je tape ce message dans son ancien bureau." En discutant avec Eater SF, il a ajouté qu'il n'avait jamais eu le plaisir de rencontrer Chiang, mais bien sûr entendu tout sur elle par des amis de l'industrie. «C'est une putain de légende… Un de mes premiers mentors me l'a dit, elle a 88 ans, mais elle boit toujours du champagne et sort en soirée, et je pensais juste que Dieu, je veux être elle quand je serai grande.»

Paul ne connaissait pas la vie passée de l'espace jusqu'à ce qu'un local connu sous le nom de «l'historien de Polk Street» l'ait éclairé. Paul croit aux esprits et ressent son énergie. «Elle est l’une de ces inspirations, l’une de ces restauratrices pour toute sa vie», dit-il. «Écoutez, je ne suis qu'un homme blanc qui vend des tendres de poulet», sous-estimant follement la belle rénovation qu'il a faite sur cet espace. «Mais j'espère avoir une carrière aussi longue qu'elle.»

De nombreux amis de Chiang ont également publié des hommages affectueux, partageant des anecdotes et des photos de la femme qu'ils considéraient comme une légende. Voici quelques faits saillants:

Charles Chen de Cheesecake Basuku

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Il a été vraiment difficile d’exprimer le sentiment de perte avec le décès de ma chère amie et mentor, Mme Cecilia Chiang. J'ai eu la chance de l'avoir connue d'une manière unique pendant la majeure partie des 10 dernières années et je la remercie beaucoup d'être là où je suis aujourd'hui. Cecilia était la chose la plus proche de ma famille à SF et je lui suis éternellement reconnaissante de m'avoir pris sous son aile, tout ce qu'elle m'a appris sur la cuisine chinoise, la politique de la ville et tout simplement sur la vie. Cecilia est quelqu'un à qui vous adresseriez pour obtenir des conseils directs, car elle n'hésiterait pas à vous faire savoir si elle pensait que vous preniez une mauvaise décision. Même pour quelqu'un dont Rolodex contenait le nombre de personnes parmi les plus influentes au monde, elle prenait toujours le temps d'appeler quand elle entendait quelque chose de gentil ou de m'inviter à manger quand elle pensait que je n'avais pas mangé de nourriture chinoise depuis un moment. Elle était une mentor incroyable et me rappelait toujours les valeurs de la vieille école qui, selon elle, se perdaient parmi la jeune génération aujourd'hui. Si jamais vous la rencontriez, même en passant, elle a probablement fait une impression et se souviendrait de vous la prochaine fois. Son énergie était contagieuse et était vraiment un acte de classe. Ils ne les font tout simplement plus comme Cecilia Chiang et personne ne s'en rapprochera jamais. L'impact qu'elle a eu sur l'industrie des aliments et des boissons est incommensurable, en particulier pour les Américains d'origine asiatique. Les portes qu'elle a ouvertes même en endurant des épreuves extrêmes ont ouvert la voie à tant de générations futures, que vous le sachiez ou non. Cecilia vous manque déjà. Merci pour tout ce que tu m'as appris et toutes les portes que tu m'as ouvertes, mais aussi pour m'accueillir dans la famille. Je suis éternellement reconnaissant, je suis sûr que vous êtes là-haut maintenant, nous souriant à tous avec un verre de bulles à la main. Salut à toi Cecilia Reste au pouvoir ❤️

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Traci Des Jardins anciennement de Jardiniere

Corey Lee de Benu

Nancy Oakes du Boulevard

Gayle Pirie et John Clark du cinéma étranger

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Le cinéma étranger a eu la chance de partager du temps, des sourires et de la nourriture avec Cecila Chiang et Chers amis pour des soupers en plein air et pour notre 20e anniversaire. Nous avons été frappés par le fait que Cecilia était toujours en mouvement: à New York, un gala de chef local, des engagements royaux opportuns et des célébrations communautaires, de près et de loin. Elle a éclairé la pièce, vivant la vie comme il se doit: pour aujourd'hui, avec présence, grâce, une profonde gratitude. # légendaire # guerrier # longévité # sagesse # femme

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Alice Waters de Chez Panisse

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