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La scène des restaurants jadis florissante du centre-ville de Los Angeles fait face à un avenir incertain

En juin, Emil Eyvazoff était en pleine préparation. Ses restaurants du centre-ville 71 Above et Takami Sushi & Robata n’avaient pas servi un seul plat depuis la mi-mars, et il faisait la navette entre les deux entreprises en prévision de sa réouverture le 13 juillet. Le chef Javier Lopez a testé de nouvelles recettes avec un personnel de 71 ans ci-dessus, tandis que le chef Takashi Ota a commandé des fruits de mer et des produits aux fournisseurs pour le carpaccio de queue jaune de Takami, les rouleaux de germon au citron et le robata de bar. Eyvazoff a acheté des écrans faciaux pour le personnel et a installé des équipements de sécurité tels que du plexiglas, des purificateurs d'air, un système de lumière germicide ultraviolette et des ioniseurs à l'intérieur des systèmes CVC.

Chez Takami, de nombreux sièges extérieurs ont rendu la mise en œuvre de nouveaux protocoles de sécurité moins coûteuse. Mais malgré tout, il a trouvé le processus et le prix similaires à ceux d'une grande ouverture.

Les restaurants d’Eyvazoff n’avaient pas généré de revenus depuis trois mois, il a donc adopté une approche prudente lors de la réouverture. Il a envisagé de faire des plats à emporter et des livraisons, mais le ramassage dans un restaurant à l'intérieur de la tour de la Banque américaine s'est avéré un défi logistique. Les clients et les chauffeurs-livreurs devraient trouver un parking, s'enregistrer à la sécurité, puis prendre deux ascenseurs avant d'entrer dans le restaurant. Alors que les autorités nationales et locales ont mis en œuvre des exigences strictes pour limiter la propagation du COVID-19 dans les restaurants, Eyvazoff a attendu.

«Je n’ai pas appuyé sur la gâchette pour l’ouvrir immédiatement», déclare Eyvazoff. «C'était trop, trop vite.»

Ce rythme rapide a commencé quelques mois auparavant, lorsque la nouvelle de la réouverture des restaurants de Los Angeles est tombée le 29 mai. La directrice de la santé publique du comté de LA, Barbara Ferrer, a tenu une conférence de presse pour annoncer que les salles à manger de Los Angeles pourraient enfin rouvrir. «Si vous pouvez opérer selon les directives», a déclaré Ferrer, «alors oui, l'ordre entre en vigueur aujourd'hui.» Cela a laissé les entreprises se démener pour commander des stocks et du matériel et pour informer le personnel, mais un jour plus tard, des manifestations contre la brutalité policière ont commencé. Eyvazoff a regardé les autres propriétaires de restaurants ouvrir des salles à manger, pour fermer à nouveau temporairement les opérations alors que la ville était en proie à des troubles. Après avoir attendu plus d'un mois, Eyvazoff a été aveuglé par l'annonce du gouverneur de Californie Gavin Newsom le 1er juillet.

Juste avant le week-end du 4 juillet, les cas de coronavirus ont augmenté dans le comté de LA. Eyvazoff a vu ses efforts de réouverture s'arrêter complètement alors que Newsom annulait les plans de réouverture de la Californie et ordonnait la fermeture immédiate des restaurants à l'intérieur du comté de LA, six semaines seulement après que les salles à manger des restaurants aient été autorisées à rouvrir. Les repas étaient limités aux espaces extérieurs uniquement. Bien que Takami puisse procéder à une réouverture limitée, 71 ci-dessus devrait rester fermé.

Tour de la banque américaine sombre dans le centre-ville de Los Angeles avec couronne lumineuse aux couleurs des Lakers.

Tour de la Banque américaine au centre-ville de LA
Wonho Frank Lee

Bien avant l'apparition du nouveau coronavirus, les opérateurs du centre-ville comme Eyvazoff ont dû faire face à des complications propres à ce quartier. Au début des années 2000, avant que le centre-ville ne devienne une destination gastronomique influente, les employés de bureau ont quitté le travail et ont abandonné le quartier à 17 heures. Le Grand Central Market a eu du mal à trouver son public et de nombreux bâtiments étaient abandonnés ou en mauvais état. La période entre le milieu des années 2000 et 2020 a apporté un immense développement économique à la région, ce qui en fait une destination de bonne foi où vivre, travailler et visiter. Mais les défis présentés par COVID-19 ont déclenché une régression du quartier: moins de touristes et une diminution significative du nombre de travailleurs du centre-ville en raison de la fermeture de bureaux ont conduit à des rues pratiquement vides.

Cela a clairement eu un impact sur son industrie de la restauration: six mois de ventes fortement réduites, plusieurs fermetures de restaurants de premier plan et d'autres défis locaux ont entravé la période de croissance explosive du quartier. La plupart des restaurants étant actuellement en mode survie, les initiatives communautaires qui ont fait du centre-ville l'un des quartiers les plus dynamiques de Los Angeles semblent être largement absentes en 2020. Si les conditions ne s'améliorent pas et que les entreprises ne reçoivent pas le soutien dont elles ont cruellement besoin, le coronavirus pourrait défaire le quartier.


Avant mars, la zone de près de cinq miles carrés du centre-ville était très animée. La circulation des véhicules et des piétons ressemblait à des parties de Manhattan, avec des spectateurs assistant à un spectacle au Staples Center de South Park, des amis se réunissant pour prendre un verre à la brasserie Angel City dans le quartier des arts, des foules descendant sur l'Art Walk d'un mois pour ses dernières installations et les couples appréciant des dîners brésiliens chez soi au Wood Spoon, près du quartier de la mode.

Le chemin vers la croissance et le développement modernes de la région remonte à 1999, lorsque des acteurs tels que la Central City Association du centre-ville, Ced Moses et Andrew Meieran ont profité de l'approbation par la ville de l'ordonnance sur la réutilisation adaptative, un changement de règlement qui incitait les promoteurs à convertir , des bâtiments commerciaux abandonnés en projets résidentiels. Le CCA plaide pour une augmentation des affaires dans DTLA depuis 1924. Moses est la force derrière Pouring With Heart (anciennement 213 Hospitality) et a aidé à ouvrir des lieux clés de la vie nocturne comme le Golden Gopher de plongée de longue date et le bar à bourbon haut de gamme Seven Grand. Meieran a ouvert l'Edison, l'un des seuls bars de Los Angeles avec un code vestimentaire strict, qui mêle des cocktails de spécialité à une décoration inspirée du steampunk.

Leurs efforts sont bien connus. Même Eyvazoff attribue à ce groupe la transformation du centre-ville en apportant le soutien nécessaire au succès des restaurants et de la vie nocturne. Les résidents fidèles du centre-ville étaient prêts à soutenir ces entreprises.

Kevin Bourque, un ancien résident de longue date du centre-ville, se souvient du loyer bon marché et du stationnement abondant. «LA au début des années 2000 avait une ambiance d'artiste de petite ville. Le loyer oscillait autour de 1,50 $ le pied carré. Je connaissais presque tout le monde à chaque fois que j'allais à Groundworks (café). Je serais accueilli par mon nom au Zip Sushi (maintenant fermé). Il y avait toujours des visages familiers lors des vernissages d'art, des rassemblements sociaux, le stationnement était presque toujours facile. Les rues étaient généralement calmes la nuit, à l'exception de quelques ouvertures d'art ou de fêtes dans les entrepôts souterrains. Sci Arc a ouvert ses portes en 2001 et a ajouté un groupe d'étudiants en architecture au mélange, ce qui a été la première véritable injection de sang neuf en plus des artistes bizarres et des sans-abri.

En dehors de Grand Central Market au centre-ville de LA.

En dehors de Grand Central Market au centre-ville de LA
Wonho Frank Lee

Jusqu'à ce que le nombre de cas de COVID-19 diminue, ce qui entraîne un changement de réglementation, les clubs et les bars du centre-ville sont temporairement fermés, libérant ainsi la zone précédemment connue comme un point chaud pour les touristes de Los Angeles. En 2019, 50 millions de personnes ont visité Los Angeles. La pandémie a entraîné 22 millions de visiteurs en moins en 2020, selon le Los Angeles Times. La perte estimée des dépenses touristiques de Los Angeles est d’environ 13 milliards de dollars.

Lorsque la commande plus sûre à la maison du maire de LA Eric Garcetti a commencé en mars, les restaurants du centre-ville ont également commencé à manquer un public captif: des employés de bureau qui déjeunent, assistent à des happy hours et restent pour dîner quelque part à l'est de la 110 Freeway, au sud de la 101 , au nord de la 10, et n'importe où à l'ouest de l'autoroute 5. Avec 34 pour cent des travailleurs travaillant à domicile six mois plus tard, le cabinet de recherche Gartner estime que 74 pour cent des entreprises déplaceront à terme certains employés vers le travail à distance permanent. Sans cet élément démographique essentiel qui fréquente les restaurants du centre-ville, les propriétaires d'entreprise auront du mal à répondre aux attentes de vente qu'ils avaient avant la pandémie.

Les autres travailleurs et résidents du centre-ville devraient pouvoir profiter du programme de restauration en plein air de Garcetti, qui a élargi les places de restaurant sur les trottoirs et les parkings de la ville. Mais à quelques exceptions près, les restaurants de la région, où les places de parking et de trottoir sont exceptionnellement rares, ne sont pas idéales pour les repas en plein air.

L’un des problèmes les plus troublants et les plus uniques du centre-ville est son manque de ressources pour les résidents sans logement. En 2019, la Los Angeles Homeless Services Authority a annoncé que le sans-abrisme à Los Angeles avait augmenté de 16%, avec environ 36300 personnes qui vivent le sans-abrisme chaque nuit dans Los Angeles. Ces chiffres sont particulièrement élevés à Skid Row, où 13% de tous les sans-abri de Los Angeles se trouvent à côté de nombreux restaurants du centre-ville, tels que Sonoratown, Cole’s French Dip et Comfort LA.

Marcus Christiana-Beniger est propriétaire de Little Jewel of New Orleans, un restaurant de Chinatown, avec sa femme, Eunah Kang. Il est frustré par le manque de progrès de la ville pour aider les résidents de Los Angeles qui ne sont pas logés. «En tant que propriétaires d'entreprise du centre-ville, nous sommes seuls», déclare Christiana-Beniger. «Des manifestations ont toujours lieu dans la rue, donc la police a les mains pleines. Vous devez faire face à des personnes atteintes de troubles mentaux, qui viennent de sortir de prison ou qui sont déposées au centre-ville depuis un hôpital. Lorsque des frictions surviennent entre cette communauté et les convives, Christiana-Beniger a essayé d'appeler le Downtown Center Business Improvement District ou LAPD, qui ne se présentent généralement pas.

Jusqu'en 2018, Christiana-Beniger et Kang vivaient et travaillaient au centre-ville, et ils ont vu le quartier se transformer en un hub central. Eddie Navarette, qui possède FE Design And Consulting et vit au centre-ville, est d'accord avec Christiana-Beniger sur le fait de coexister avec une population de sans-abri importante et non soutenue. «(Les restaurants DTLA) n’ont pas pu profiter des parklets en raison des aspects pratiques», explique Navarette. «Les dames du Nickel ne pourraient pas avoir de terrasse si elles le voulaient. Il y a des aspects auxquels le centre-ville doit faire face et que personne d'autre n'a à gérer.


Bien que l'exploitation de restaurants et de bars dans le centre-ville de Los Angeles, avec ses principales attractions, ses lieux de sport et de divertissement et son centre de congrès, soit un attrait considérable, la zone a subi des fermetures importantes en raison de la perte de sa clientèle. Baco Mercat de Josef Centeno et Broken Spanish de Ray Garcia ont fermé leurs portes à trois jours d’intervalle début août. Les deux ont été célébrés, des restaurants révolutionnaires par des chefs de longue date de LA. La pandémie a rendu difficile le service des convives sur place, et des choses comme les plats à emporter et la livraison n'étaient pas suffisants pour les soutenir.

Il y a aussi le pilier italien Terroni, qui ne rouvrira probablement pas; il a récemment vendu son mobilier et son équipement et reste temporairement fermé. Et Patina, 31 ans, a fermé ses portes en toute petite fanfare le 30 juillet, licenciant ses employés de longue date.

Certains des problèmes de rétention des restaurants du centre-ville sont antérieurs à la pandémie. Les restaurants du centre-ville ont déjà assumé un fardeau de loyer plus élevé en raison de la nature de l'emplacement et de la proximité des grands établissements. Un loyer plus élevé attire plus de clients. En 2019, le Café Pinot, qui sert depuis longtemps, a fermé en raison de la hausse rapide des prix des loyers, tandis que d'autres endroits populaires du centre-ville ont eu du mal à tenir le coup, Mikkeller, Firehouse et Simone fermant tous la même année.

Les dîners sont assis à l'extérieur du Broken Spanish, désormais fermé, pendant la brève période de juin où les repas sur place ont été autorisés à retourner à Los Angeles.

Les dîners sont assis à l'extérieur du Broken Spanish, désormais fermé, pendant la brève période de juin 2020, lorsque les repas sur place ont été autorisés à retourner à Los Angeles
Wonho Frank Lee

Les convives sont assis dans la rue du quartier des arts du centre-ville.

Les convives sont assis dans la rue du quartier des arts du centre-ville
Wonho Frank Lee

Dans d'autres régions du sud de la Californie, certains propriétaires ont baissé les taux de location jusqu'à 20%. Mais les propriétaires fonciers du centre-ville facturent toujours des prix prépandémiques pour les locataires nouveaux et existants. Avec moins de ventes pendant le coronavirus, la relation entre les propriétaires et les locataires du centre-ville pourrait déterminer la survie d'un restaurant.

Le seul sujet de cette histoire qui a accepté de partager leurs expériences de propriétaire avec Eater était Andrea Borgen de Barcito. Borgen pense que la situation des loyers du centre-ville, même avant le coronavirus, n'est pas viable pour les propriétaires et les locataires. «Le loyer ne reflète pas la réalité», dit Borgen. «Les loyers ne reflètent pas la situation sur le terrain. … Sur la base de conversations que j’ai eues avec d’autres entreprises, aucun des propriétaires ne veut vraiment bouger. Les valeurs de propriété sont également sur-gonflées. Les coûts fixes (des propriétaires) sont incroyablement élevés. Toutes les spéculations autour du DTLA sont exagérées depuis longtemps et elles affectent tout. » Borgen soupçonne que pour des fermetures plus petites ou indépendantes, il n'est pas facile de se retirer d'un bail actif sans avoir à le rembourser.

Le loyer élevé n'est pas unique au centre-ville, mais les tarifs de 6 $ à 10 $ le pied carré placent son loyer moyen bien au-dessus de celui de Koreatown ou de West Hollywood, où les tarifs peuvent chuter aussi bas que 3 $ à 4 $. Selon les courtiers immobiliers, les tarifs du centre-ville sont plus élevés à côté d’endroits comme L.A. Live et Bottega Louie. La garantie de la circulation piétonnière est la raison pour laquelle les restaurants choisissent d'ouvrir au centre-ville, mais l'attrait peut devenir un fardeau coûteux. Certains courtiers immobiliers cherchent à faire en sorte qu'une mauvaise situation fonctionne pour leurs clients propriétaires.

Eon I. Lew possède District Realty Group, une société de courtage qui se concentre sur les propriétés du centre-ville. Tout au long de la pandémie, Lew a constaté que la plupart de ses clients propriétaires sont disposés à travailler avec les locataires du restaurant en proposant les arrangements suivants: Les restaurants peuvent appliquer des structures de loyer à pourcentage temporaire où le restaurant paie à leur propriétaire un pourcentage de leurs bénéfices nets / ventes ou du loyer réel. , selon la moindre des deux, pour une durée limitée. Les propriétaires peuvent également appliquer une remise temporaire de loyer ou une réduction de loyer, ou reporter le loyer à une date ultérieure.

Lew note que les restaurateurs ont une autre option en sous-location à court ou long terme, l'équivalent d'Airbnb, mais pour les cuisines. Les années précédentes, les modifications des contrats de location étaient en grande partie interdites, mais les propriétaires ont été plus disposés à permettre aux locataires de convertir leurs espaces en cuisines d'économies pour des concepts pop-up ou de livraison.

En dernier recours, les locataires peuvent trouver un remplaçant par une cession de bail. «Cela a été très courant pendant la pandémie et implique la commercialisation de l'espace, la recherche d'un nouveau locataire approprié et l'obtention de l'autorisation du propriétaire pour céder le bail au nouveau locataire ou en négocier un tout neuf afin que le locataire actuel soit dégagé de sa responsabilité envers le bail », dit Lew. «Nous avons pu mettre de l’argent clé dans les poches des locataires tout en satisfaisant le propriétaire.»

Les propriétaires sont plus réceptifs à la discussion des remèdes lorsque les restaurants sont totalement transparents sur leur situation financière, dit Lew. Adam Daneshgar, propriétaire du Grand Central Market, est à la recherche de nouvelles solutions. En travaillant en étroite collaboration avec ses locataires, l’objectif de Daneshgar est de traverser cette période avec le moins de pertes possible. Jusqu'à présent, le seul GCM à fermer depuis mars est Kismet Falafel.

«Nous allons au-delà de la relation propriétaire-locataire – c'est plus personnel», dit Daneshgar. «Tout le monde est enraciné l'un pour l'autre. Il est important que le succès de chacun repose sur chacun. Mais en mars, avril et mai, les choses étaient vraiment incertaines. Le mois de juillet nous a donné le temps de retravailler et de comprendre les choses avec chacun de nos fournisseurs et de rendre cette relation axée sur les solutions. Ce n’était pas une navigation fluide, mais un tremplin en douceur pour nous tous. "


Ouvrir un restaurant est une activité à haut risque, en particulier lors d'une pandémie. Pourtant, quelques âmes courageuses sont reparties de zéro. Ria Barbosa s'est associée à Robert Villanueva et Tiffany Tanaka pour ouvrir le restaurant du centre-ville philippin Petite Peso le 17 avril, servant du pancit, de l'adobo et du lumpia farcis de porc ou de viande impossible. Les visiteurs du centre-ville sont peut-être en déclin, mais Petite Peso a pu surmonter les moments les plus difficiles de la pandémie et créer sa propre dynamique.

«Nous avons ouvert au milieu de tout», dit Tanaka. «Ce n'était étonnamment pas aussi grave que nous le pensions au début. Nous avons eu beaucoup de soutien et c'était génial, puis cela a chuté lorsque des voitures de police ont brûlé devant chez nous pendant les manifestations. Ce fut une montagne russe. »

Les affaires allaient assez bien pour étendre le menu de jour de Petite Peso pour inclure le dîner. Ses ventes en ligne continuent d'augmenter, de sorte que l'équipe de Petite Peso ajoutera éventuellement plus de produits alimentaires, de vêtements, de butin et de nourriture pour animaux de compagnie à la boutique en ligne.

L'extérieur de Petite Peso, le petit restaurant du centre-ville de LA.

À l'extérieur de Petite Peso au centre-ville de LA
Wonho Frank Lee

Comme tous les restaurants de Los Angeles, Petite Peso a fait face à un mauvais timing au printemps. Le même jour, les salles à manger ont été autorisées à rouvrir, la mort de George Floyd le 25 mai aux mains de la police de Minneapolis a déclenché des manifestations dans tout le pays. LA n'était pas différente: des milliers de manifestants ont afflué dans le centre-ville pour demander justice pour Floyd et se sont affrontés avec des policiers lourdement blindés. Le pillage périphérique et le vandalisme ont causé d'énormes dégâts aux restaurants. Tanaka a déclaré que des voitures de police brûlaient devant Petite Peso, tandis que les fermetures de rues, la fermeture des transports en commun et un couvre-feu aléatoire dans tout le comté ont aggravé la situation.

Tanaka dit qu'il a fallu un mois pour récupérer après les manifestations de George Floyd et pour que les clients se sentent à l'aise de retourner au centre-ville. «Nous sommes en train de patauger pour voir quelles autres opportunités pourraient se présenter en dehors du centre-ville», déclare Tanaka. «Notre espace est très, très petit; nous ne sommes pas si fantaisistes. Nous constatons que les aliments réconfortants et les aliments auxquels les gens peuvent s'identifier sont ce que les gens veulent.

Alors que Petite Peso a trouvé ses jambes en peu de temps, Borgen et d'autres modifient leurs modèles commerciaux ou minimisent leurs opérations. L'adaptation de nouvelles stratégies est une tâche constante de Borgen au fil des ans. Au cours de cette itération, Borgen a changé son menu et a baissé les prix des sandwichs de 14 $ à 10 $, car elle pense que les prix à emporter devraient être inférieurs à ceux des repas. Le plus grand changement de Barcito est son commerce de détail avec des ventes de vin et de bière.

«Nous avons fait un travail assez difficile et l’un des pivots les plus réussis dans un magasin de bouteilles», déclare Borgen. «Une grande partie de la réflexion était que nous avons pris du recul et pensé que cela durerait très longtemps, et pour comprendre où nous en sommes et ce que nous voulons être. Nous faisons essentiellement de la vente au détail à ce stade. De plus, il n'y a pas beaucoup de magasins de bouteilles à DTLA. »

Et tandis que Borgen voit un flux régulier de clients, il est toujours difficile de faire fonctionner les chiffres. Son propriétaire facture 10 000 $ par mois, son personnel minimum coûte 10 000 $ par mois et elle continue de fournir des soins de santé aux employés en congé.

Même si Eyvazoff a reçu un prêt du programme de protection du chèque de paie pour Takami et 71 ci-dessus, il a dû laisser certains employés partir lorsque les fonds étaient épuisés. Takami est passé de 81 travailleurs à moins de 50 employés. 71 Ci-dessus reste fermé et ces 115 travailleurs n'ont pas d'emploi.

Grand Central Market cherche également de nouvelles façons d'amener les clients à leurs fournisseurs. «Nous avons réfléchi à la meilleure façon de créer du trafic qui ramène Grand Central Market à la maison», déclare Daneshgar. «Nous avons développé notre propre service de livraison indépendant où vous pouvez commander tous vos produits favoris GCM en une seule commande. Un employé dédié de Grand Central Market récupère votre commande et l'achemine vers le livreur. » Le nouveau service a débuté fin septembre.

Diners assis à l'extérieur de Horse Thief dans le centre-ville de LA

Diners assis à l'extérieur de Horse Thief dans le centre-ville de LA
Wonho Frank Lee

Au milieu des préoccupations concernant l'itinérance, les directives de sécurité obligatoires coûteuses et l'incapacité de profiter des repas en plein air, les restaurants du centre-ville pourraient également recourir à un plaidoyer politique. Mais ces entreprises et résidents ne sont actuellement pas représentés au conseil municipal de Los Angeles, l'ancien conseiller municipal Jose Huizar ayant été déchu de son titre en juin. Il y a, cependant, un effort national de la part des restaurateurs et des groupes plaidant pour l'adoption de la loi sur les restaurants de 2020 – qui offrirait une approche plus adaptée pour l'aide à la restauration au-delà du financement PPP avec des subventions. Cet argent PPP s’évapore rapidement, et les prêts n’étaient pas une solution durable pour les restaurants.

Pendant ce temps, le projet de loi 939 du Sénat de Californie a échoué en comité le 18 juin. Le projet de loi aurait protégé les locataires commerciaux et aurait facilité la sortie des entreprises des situations de location à long terme, et a été conçu en pensant aux restaurants affectés par des exigences de capacité réduite.

Il y a des années, les entreprises du centre-ville s'appuyaient fortement les unes sur les autres pour se soutenir. Borgen cite les efforts déployés au milieu des années 2000 pour que les opérateurs indépendants du centre-ville se rassemblent, résolvent les problèmes et se soutiennent les uns les autres en tant que moteurs du succès du quartier. Mais à l'ère de la pandémie à Los Angeles, elle pense que les entreprises ont besoin d'un plaidoyer en dehors de leur cercle restreint. «Le centre-ville pourrait certainement utiliser plus de ressources et de groupes de soutien, car ses défis – entreprises fermées, places à l'extérieur limitées et circulation piétonnière en baisse – sont si différents de ceux de nombreux quartiers de Los Angeles», dit-elle.

«Grâce à tout le travail communautaire de 2004 au début de 2020, Downtown est devenu cette grande réussite», déclare Eyvazoff. «Chaque fermeture est un œil au beurre noir pour tous les propriétaires du centre-ville. Le centre-ville allait devenir un mini-Manhattan. Je le crois toujours. Cela ralentira considérablement les choses, et je le crains.

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